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Gayana (Concepción)

versión On-line ISSN 0717-6538

Gayana (Concepc.) v.66 n.1 Concepción  2002

http://dx.doi.org/10.4067/S0717-65382002000100008 

Gayana 66(1): 59-68, 2002

 

EL ESTADO ACTUAL DEL HUEMUL (HIPPOCAMELUS BISULCUS) EN
CHILE CENTRAL

CURRENT STATUS OF THE HUEMUL (HIPPOCAMELUS BISULCUS) IN
CENTRAL CHILE

Anthony Povilitis1

RESUMEN

La única población sobreviviente del huemul en Chile central (Los Nevados de Chillán) se encuentra en un descenso clásico hacia la extinción. Se utilizan los datos de prospecciones en terreno por el período entre 1975 a 2002 para estimar el tamaño, la estructura espacial y la tendencia de la población. Un análisis de la población en 1997 arrojó un mínimo de 60 huemules en 12 sitios, y una declinación de un 58% en la población durante un período de dos décadas. Prospecciones recientes entre 1998-2002 indican que la población de huemules ha continuado disminuyendo a 40 individuos en 11 sitios, lo que representa un descenso adicional de un 33%. Desde el año 1987, los huemules han desaparecido de 5, y posiblemente 8, sitios de hábitat primario. Solamente un sitio, el del Río Niblinto que es protegido, muestra un grupo del huemul más o menos estable. Las amenazas al huemul y a su hábitat, tal como los impactos del ganado doméstico, la urbanización, el desarrollo recreativo, la presencia de perros domésticos y las actividades industriales siguen sin disminución en la gran mayoría de los 26 sitios de hábitat primario necesario para la recuperación del huemul. Los datos actuales muestran claramente que una compaña de conservación más amplia es necesaria para resguardar y recuperar la especie en Chile central. Se requieren proteger los sitios de hábitat primario y los corredores conectantes de hábitat del huemul. Para realizar tal objetivo, se necesitan un fuerte compromiso e inversión financiera del gobierno y del sector privado. La creación de un nuevo parque nacional o gran reserva para el huemul y la biodiversidad en el sector de Los Nevados de Chillán, con beneficios relacionados al turismo, la educación pública, e investigaciones científicas, podría ayudar a atraer los recursos financieros que se necesitan para un programa exitoso de conservación.
Palabras claves: Hippocamelus bisulcus, ciervo huemul en peligro, amenazas, conservación, Chile central.

ABSTRACT

The only surviving population of huemul in central Chile (Los Nevados de Chillán) is in a classic downward spiral to extinction. Field survey data for 1975- 2002 were used to assess size, spatial structure, and numerical trend of the population. An analysis of the population in 1997 estimated a minimum of 60 huemuls at 12 sites, and a 58% population decline over two decades. Recent surveys from 1998-2002 indicate that the huemul population has diminished further to 40 individuals at 11 sites, representing an additional population decline of 33%. Since 1987, huemul have disappeared from 5, and possibly 8, primary habitat sites. Only one site, the protected Rio Niblinto, shows a more or less stable huemul group. Threats to the huemul and its habitat, such as livestock impacts, urbanization, recreational development, free-ranging domestic dogs, and industrial activity, continue largely unabated at all but a few of the 26 primary habitat sites needed for huemul recovery. Current data clearly indicate that a broader conservation campaign is needed to save and recover the species in central Chile. Primary habitat sites and connecting corridors for the huemul must be fully protected. To achieve this goal, a strong commitment and financial investment by government and the private sector are needed. The creation of a new national park or large reserve for the huemul and biodiversity in the Nevados de Chillán, with related benefits for tourism, public education, and scientific research, could help attract the financial resources required for a successful conservation program.
Keywords: Hippocamelus bisulcus, endangered huemul deer, threats, conservation, central Chile.

INTRODUCCION

El huemul está al borde de la extinción en el sector norte de su territorio histórico, donde actualmente sólo se encuentra en la zona de Los Nevados de Chillán de Chile central (Fig. 1) (Povilitis 1983a; Parques Nacionales de Argentina 1992; Smith-Flueck & Flueck 1995). La mayoría de los huemules que existen todavía sobreviven en la Patagonia donde se estiman 1000-2000 individuos (Díaz & Smith-Flueck 2000). Los factores que han contribuido al descenso del huemul en todo su territorio geográfico incluyen la caza ilegal, la pérdida de hábitat a causa de varias actividades humanas, los disturbios y ataques por perros domésticos, y el sobre pastoreo y la transmisión de enfermedades por el ganado doméstico (Povilitis 1998; Díaz & Smith-Flueck 2000; Serret 2001).

Figura 1. Rango geográfico del huemul en los Andes sur (modificado de Povilitis 1998).
Figure 1. Geographic range of huemul in southern Andes (modified from Povilitis 1998).

Aislada geográficamente de otros huemules, la población de Los Nevados de Chillán puede constituir un grupo periférico de especial importancia genética y evolucionaria (Lesica & Allendorf 1995; Nielsen et al. 2001) en una ecorregión distinta de Chile. Como centro de la diversidad biológica, de la densidad de la población humana y del crecimiento económico de la nación, Chile central tiene una prioridad para la conservación (Hoffman 1993; Armesto et al. 1994). La población de huemules más cercana existe 350 km al sur en el Parque Nacional Lanin, Argentina (Serret 1992; López et al. 1998).

Se han establecido dos reservas para proteger el huemul, incluyendo la Reserva Nacional Ñuble, manejado por la Corporación Nacional Forestal (CONAF), y el Santuario y Reserva Nacional "Los Huemules del Niblinto," manejado en conjunto por el Comité Pro Defensa de la Fauna y Flora (CODEFF) y la CONAF (Acosta & López 2001; López et al. 1998-2000). Sin embargo, estas reservas, aunque muy importantes, protegen solamente una porción del hábitat requerido para conservar y recuperar la población de huemules de Chile central.

El huemul en Los Nevados de Chillán prefiere terreno con fuertes pendientes y topografía variada con cobertura de parches de bosques, y requiere acceso a las alturas más bajas donde la acumulación de la nieve es menor (Povilitis 1979; Frid 1994). Los sitios de hábitat primario (Fig. 2) se definen por tener una exposición norte en su mayor parte, generalmente con pendientes de 30-40 grados, y alcanzan al menos 1.750 m de altura (Povilitis 1979). Tal topografía caracteriza los Andes sur-central, con la excepción de sectores con bosques densos en zonas bajas, praderas abiertas y zonas estériles de terreno volcánico o glacial. Parece que la selección de terreno montañoso por el huemul ha influido en su particular organización social, caracterizada por grupos pequeños y aparejamiento prolongado entre los machos y las hembras (Povilitis 1983b, 1985; Montecinos 1995).

Este artículo provee los últimos datos sobre el estado de la población del huemul en el sector de Los Nevados de Chillán en Chile central Povilitis (1998). Trata del tamaño, la tendencia, la estructura espacial de la población y las amenazas actuales a la especie. Además, este artículo entrega las últimas recomendaciones para la recuperación del huemul en Chile central.

METODOS

Entre 1975 y 2002 se hicieron 110 prospecciones en terreno para evaluar la población del huemul en el sector de Los Nevados de Chillán. Trece de los 19 sectores recientes ocupados por el huemul han sido reexaminados periódicamente desde 1975. Las prospecciones desde 1975 han recorrido 26 distintos sectores de hábitat del huemul (Fig. 2).

Durante las prospecciones, los equipos generalmente siguieron las cimas de las montañas y los filos para buscar señas de huemules. Se desviaron de este patrón para examinar localidades de hábitat con más probabilidad de tener huemules, como quebradas, zonas rocosas y parches altos de boques de Notofagus spp. (Povilitis 1979).

Se tuvo cuidado para distinguir señas de huemules (ej., huellas y fecas) de las de otros animales, tales como las cabras, el ganado vacuno, o los zorros. Por ejemplo, la huella de huemul tiene una forma típica de "corazón" o "v", mientras las huellas de cabras son rectangulares, y las del ganado vacuno son más grandes y de forma redonda.

Para cada sitio se determinó un conteo mínimo de huemules por avistamientos y por análisis de distintas huellas frescas (Povilitis 1979,1998). Se distinguieron los conjuntos de huellas por tamaño, tranco, patrón y edad.

RESULTADOS

1. Análisis Poblacional

Para el año 2002 se estima una población total de aproximadamente 40 huemules en el sector de Los Nevados de Chillán. Se estima que un número de 35 huemules habitan sitios primarios (Fig. 2), en base a un conteo mínimo de 27 individuos de las últimas prospecciones (Tabla I), más un 31%; la diferencia promedia entre los conteos mínimos y el número total probable, derivado de prospecciones repetidas e identificación visual de individuos de 3 sitios (Povilitis 1979, 1998). El total estimado es levemente superior al conteo primario porque es probable que algunos animales se encuentren presentes en hábitat secundario como dispersores.

Figura 2. La distribución de sitios primarios del huemul en Los Nevados de Chillán, Chile. Sitios ocupados por el huemul en 2002 son rayados.
Figure 2. Distribution of primary sites of huemul in Nevados de Chillán, Chile: Sites occupied by huemul en 2002 are shaded.

El tamaño actual de la población de huemules en Los Nevados de Chillán se diferencia de manera significativa de la estimación de 60 individuos por un análisis comparable para 1997 (Povilitis 1998) (-33%; p<0,05, t-test "paired replicate", basado en sitios prospectados). Se estimó un descenso anterior de 58% entre los años 1975-1997. Una extra-polación sencilla de la tendencia poblacional actual indica la extinción del huemul en el sector de Los Nevados de Chillán en una década más.

Desde 1987, grupos de huemules en el sector de Los Nevados de Chillán han desaparecido de 5 sitios, y parece que están casi o totalmente ausentes de 3 sitios más (Tabla II). Casi todos los sitios, donde se han hecho múltiples prospecciones, muestran un descenso entre las más tempranas y las más recientes prospecciones (Tabla I). Solamente el sitio del Niblinto, de alta protección, muestra un número significativo y estable de huemules desde el principio de la década del 90 (Tabla I).

Es posible que números pequeños de huemules hayan recolonizado dos sitios previamente desocupados, Infiernillo y Catalinas (Tabla I). Cerca de estos sitios, sin embargo, los huemules podrían haber desaparecido del sector de la Laguna del Tobaco en el sitio Diguillín (según la prospección de 2002, G. Acosta, com. pers.), posiblemente a causa de las perturbaciones producidas por la construcción del gasoducto (Sierra Institute 1999).

Tabla I. Números mínimos de huemul detectados en sitios ocupados por éstos, Nevados de Chillán, Chile, 1975-2002. Datos separados por una coma representan resultados de varias prospecciones.
Table I. Minimum population sizes detected at sites occupied by huemul, Nevados de Chillán, 1987-2002. Data separated by commas show results of several surveys.


Sitio

1975-1976

1980-1989

1990-1993

1994-1997

1998-2002

Tendencia General (a)


Cato N.

--

--

--

2

--

--

Cato S.

--

--

4

--

2,2

-2

Damas

1

0

4

--

0

-1

Gertrudis

3 (b)

3,3

3

0,0

0,0

-3

Cabras

6 (b)

3,1

2

3

2,1

-5

Ñiblinto

9

--

6

4

4,5,5

-4

Gato

--

--

--

3,0

--

-3

José

3 (b)

4

0,0

--

0

-3

Chillán

3 (b)

3,1

0

0,0

0,0

-3

Renegado

--

2,3

2

2,2

0,1,0

-2

Diguillín

--

8,6

10

6

4

-4

Infiernillo

--

--

--

2,0

0,2

0

Catalinas

--

12

8

4

0,0,0,2

-10

Capados

--

1,1

1,0

0

0,0

-1

Blanquillo

--

2

2

0,0

0

-2

Juan

--

--

--

6

4

-2

Pelado

--

--

--

2

--

--

Atravesado

--

--

--

2

--

--

Palo

--

--

--

1

--

--


a) Datos son la diferencia entre las primeras prospecciones y las más recientes/ a) Data show difference between initial surveys and more recent ones.
b) Datos representan el promedio de múltiples prospecciones/ b) Data show aregae of several surveys.

Tabla II. Sitios donde desapareció el huemul en el sector de Los Nevados de Chillán desde 1987, según prospecciones periódicas en terreno.
Table II. Sites where huemuls have disappeared since 1987, according to periodic surveys.


Sitio

Ultimo Año Detectado

Años en Ausencia

Número de
Prospecciones que
Confirma Ausencia


Chillán

1987

1988-2002

6

José

1991

1992-1999

3

Gertrudis

1993

1996-2002

4

Capados

1990

1993-2001

4

Blanquillo

1990

1994-2001

3

Gato

1994

1997

1*

Damas

1993

2000

1*

Renegado

2000

2001

1*


* Prospecciones múltiples necesarias para confirmar ausencia de huemules./ Multiple surveys needed to confirm presence of huemuls.

2. Amenazas

El ganado doméstico representa la principal amenaza actual a los núcleos norte y sur de la población del huemul en Los Nevados de Chillán (Tabla III). La presencia del ganado hoy día está aumentando en muchos sitios que no tienen un estatus de protección (por ejemplo, vea Sierra Institute 2002). Aun el santuario y reserva del Niblinto ha evidenciado la entrada no autorizada del ganado (López et al. 1998-2000). El ganado afecta negativamente al huemul las siguientes maneras: 1) la competencia por la alimentación; 2) los comportamientos que desplazan a los huemules, Ej., altas concentraciones de cabras físicamente excluyen y atemorizan a huemules; 3) la eliminación de cobertura protectora a causa del pisotear, sobrepastoreo y los incendios producidos por vaqueros; 4) el hostigamiento por perros que acompañan a los vaqueros; y 5) la transmisión de enfermedades y parásitos.

Las actividades industriales, tales como la construcción del oleoducto y el gasoducto y la explotación forestal, han degradado el hábitat del huemul en un mínimo de 4 sitios antes no afectados (Tabla III). La construcción de caminos asociados a los proyectos industriales podría facilitar el acceso y aumentar la vulnerabilidad de hábitat al futuro desarrollo desfavorable (Primack 2000).

En sectores de corredores de hábitat, tales como entre el sitio del Río Chillán y el Diguillín, la urbanización y el desarrollo recreativo amenazan con eliminar los movimientos de dispersión del huemul (Tabla III, Fig. 4). Una población viable requiere al menos el intercambio intermitente entre pequeñas unidades subpoblacionales (McCullough 1996; Soulé & Terborgh 1999).

Figura 4. Huemul macho.
Figure 4. Male Huemul.

DISCUSION

1. La importancia ecológica del huemul

En Chile central, el huemul cumple un nicho ecológico como herbívoro nativo grande, con un papel importante dentro de un ecosistema natural intacto. Además, los huemules de la región podrían haber adaptado específicamente al clima más seco y caluroso que el de los de la Patagonia, y por lo tanto, podrían tener una importancia especial para la evolución futura de la especie (Lessica y Allendorf 1995). La pérdida de esta población podría disminuir la variedad genética de la especie, limitando así su capacidad para responder a cambios ambientales futuros (Falk y Holsinger 1991).

La protección del huemul es un paso integral al objetivo mayor de la conservación de la diversidad biológica a nivel local y mundial. Requiriendo áreas grandes de hábitat, se considera al huemul una especie "paraguas" cuya conservación ofrecería protección a una amplia variedad de otras especies (Parques Nacionales de Argentina 1992). La comunidad científica del mundo reconoce a los bosques templados de Chile central como un "sitio caliente" ("hot-spot") de la biodiversidad (Mittermeier et al. 2000), y expertos chilenos han recomendado específicamente a CONAF, a Los Nevados de Chillán como zona con el estado de "mayor urgencia" para su inclusión en el Sistema Nacional de Areas Silvestres Protegidas (Wilcox 1996).

El huemul es además una especie de alto perfil o "especie protagónica," que simboliza la herencia natural amenazada de los Andes del sur, y forma parte, junto con el amenazado cóndor andino Vultur gryphus, del escudo heráldico chileno. Su conservación ayuda a enfocar la atención en las amenazas a todas las especies en peligro y a las comunidades biológicas de Chile central.

2. Los esfuerzos para la conservación

Un proyecto actual para la conservación del huemul, ejecutado principalmente por CODEFF y la CONAF, ha resultado en: 1) la protección de varios importantes sitios de hábitat en las reservas del Ñuble y el Niblinto; 2) una campaña de educación dirigida al público de las comunidades locales para informarles sobre el peligro de la extinción del huemul; y 3) contactos con dueños de propiedad privada para explorar acuerdos de conservación para proteger al huemul (Acosta & López 2001). Estos esfuerzos loables establecen una base inicial para la conservación del huemul en Chile central. Sin embargo, actualmente, sólo 4 de 26 sitios de hábitat primario tienen protección completa (Tabla III). Una campaña más amplia es necesaria en esta coyuntura crítica para la recuperación del huemul en Chile central.

Tabla III. El estado de sitios de hábitat primario para el huemul en los Nevados de Chillán, Chile, 2002.
Table III. State of primary habitat sites at Nevados de Chillán, 2002.


Sector

Sitio

Protección de
Reserva

Huemul Presente

Mayor Amenaza Inmediata


Núcleo Norte

Niblinto

Si

+

Entrada de ganado

 

Cato N.

No

+

Relacionada a ganado

 

Cato S.

En Parte

+

Relacionada a ganado

 

Damas

No

--

Relacionada a ganado

 

Cabras

No

(+)

Relacionada a ganado

 

Gertrudis

No

--

Relacionada a ganado

 

Alico

No

--

Relacionada a ganado

 

Gato

No

--

Relacionada a ganado

Sector de Corredor

José

No

--

Relacionada a ganado, explotación forestal

 

Chillán

No

--

Urbanización, desarrollo recreativo

 

Renegado

No

--

Urbanización, desarrollo recreativo

Núcleo Sur

Diguillan

En Parte

(+)

Urbanización, actividad industrial, desarrollo recreativo

 

Capados

Si

--

Nada

 

Blanquillo

Si

--

Nada

 

Catalinas

Si

(+)

Entrada de ganado

 

Ponce

No

--

?

 

Infiernillo

En Parte

(+)

Explotación forestal, actividad industrial

 

Juan

No

+

Relacionada a ganado

 

Pelado

No

+

?

 

Atravesado

No

+

?

 

Villagran

No

--

Relacionada a ganado

Sector Río
Polcura

Mariposas

No

--

Relacionada a ganado, urbanización

 

Chenque

No

--

?

 

Colorado

No

?

Actividad industrial

 

Palo

No

(+)

Relacionada a ganado

 

Toro

No

--

Relacionada a ganado


Leyenda: + huemul presente
- huemul ausente
(+) falta grupo residente estable
Legend: + huemul present
- huemul absent
(+) Stable resident group lacking

3. Recomendaciones y Conclusiones

Los datos proporcionados en este artículo demuestran que la pequeña y fragmentada po-blación de huemules en Los Nevados de Chillán se encuentra en un descenso clásico hacia la extinción (Gilpin & Soulé 1986; Primack 2000). Para recuperar esta población de huemules se tiene que llevar a cabo la protección de sitios de hábitat primario y la conservación de corredores de hábitat (Fig. 3). Además, se recomienda un programa de aumento asistido de la población, al principio involucrando el traslado experimental de un grupo pequeño de huemules desde la Patagonia a Los Nevados de Chillán (Povilitis 1998, Sierra Institute 1999, 2000a, 2000b).

Figura 3. Reserva propuesta para el huemul (Povilitis 1998). La figura muestra los sitios primarios de hábitat y núcleos subpoblacionales. Las flechas muestran los corredores principales de hábitat secundario. Sitios rayados de hábitat primario tienen protección como reservas.
Figure 3. Proposed reserve for huemul (Povilitis 1998). The figure shows primary habitat sites and subpopulation nuclei. Arrows show principal corredors of secundary habitat. Shaded sites show primary habitats that are protected as reserves.

Un programa exitoso para la recuperación del huemul en Chile central requerirá de un sustancial compromiso e inversión del gobierno nacional, regional y local, y del apoyo más amplio del sector privado. En base a las estimaciones preliminares del valor del terreno en la zona de Los Nevados de Chillán, se estima un presupuesto de $US 4-5 millones de dólares para adquirir áreas de hábitat claves, y además un presupuesto anual para la administración y el manejo de los terrenos protegidos. Al mismo tiempo, se pueden perseguir acuerdos para la conservación con particulares para complementar el programa de adquisición de hábitat.

El Sierra Institute (2001) sugiere la creación de un nuevo parque nacional en la zona de los Nevados de Chillán, representada emblemáticamente por el huemul y el condor andino, los dos animales heráldicos del escudo nacional chileno. Los beneficios económicos, edu-cacionales, administrativos, científicos y ecológicos de tal parque podrían ayudar en gran manera con la recuperación del huemul. El desarrollo del parque, o zona nacional para la conservación del huemul y de usos compatibles, ayudaría a atraer inversiones significativas para la adquisición de hábitat, la planificación territorial y el manejo para la conservación. El tiempo corre para el huemul en Chile central: sólo una vigorosa campaña enfocada en la conservación del ecosistema natural de Los Nevados de Chillán puede salvarlo de la extinción.

AGRADECIMIENTOS

Los datos utilizados en este informe fueron recogidos de manera colaborativa por el Sierra Institute de la Universidad de California, Santa Cruz, California (USA), Corporación Nacional Forestal de Chile (CONAF), Comité Pro Defensa de la Fauna y Flora de Chile (CODEFF), Life Net (USA), y Earthwatch (USA). Quiero dar mis agradecimientos a G. Acosta y V. Sánchez de CONAF, R. López de CODEFF y E. Grumbine de Sierra Institute por su ayuda y colaboración especial.

Les agradezco mucho a mis colegas en terreno de los últimos años: A. Jara, R. Terwilliger, Y. Suárez, G. Gordon, G. Hughes y D. Haughney, y a los numerosos estudiantes que participaron en las prospecciones del huemul. D. Haughney tradujo los informes del programa del inglés al castellano. Los estudiantes que me ayudaron en la recopilación de los datos para este artículo fueron: K. Alexander, A. Cotton, T. Davis, R. Deamer, K. Edson, S. Engel, B. Heller-Schmidt, J. Martin, K. Noguchi, V. Plummer, K. Taylor, T. Tice, y R. Van Valer.

También les doy las gracias a los guardafaunas de la Reserva Nacional Forestal Ñuble, E. Ramírez, A. Peralta y otros, por permitirnos usar las dependencias de la guardaría en 2001. Finalmente, fui gratamente impresionado por la ayuda a nuestro equipos de prospecciones ofrecido por las familias Saavedra y Sepúlveda, los Carabineros de Chile, y la gente amable de las comunas de Coihueco, San Fabián de Alico, y Chillán.

Quiero dedicar este documento a la memoria de mi amigo Santiago Sáez, guardafauna de la Reserva Nacional Ñuble entre 1980-1998.

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1Sierra Institute, University of California Extension, 1101 Pacific Avenue #200, Santa Cruz, California 95060 USA, E-mail: povilitis@huemul.net

Fecha de recepción: 20.05.02
Fecha de aceptación: 31.05.02