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Revista médica de Chile

versión impresa ISSN 0034-9887

Rev. méd. Chile v.130 n.12 Santiago dic. 2002

http://dx.doi.org/10.4067/S0034-98872002001200011 

Rev Méd Chile 2002; 130: 1407-1410

Hierbas medicinales y graves
efectos adversos: Angioedema de
úvula causado por uso de Ecballium
elaterium

Gianella Caiozzi A, Daniel Cabrera T,
José Miguel Mardónez U, Fernando Saldías P.

Uvular edema caused by a herbal
medicine. Report of one case

Herbal medicine is a growing alternative for established medicine. Many plants and herbs are currently in use for a myriad of diseases and symptoms. However, there are many reports in the literature of life-threatening adverse effects of these drugs. We report a 39 years old male, that consulted for pain in the nostrils and severe nasal obstruction, that appeared two hours after instilling Ecballium elaterirum in the nostrils. On physical examination, uvular edema was observed. The patient was successfully managed with intravenous betametasone and chlorphenamine (Rev Méd Chile 2002; 130: 1407-10).
(Key Words: Adverse drug reaction reporting systems; Herbs; Medicine, herbal; Uvula)

Recibido el 10 de octubre, 2002. Aceptado el 22 de octubre, 2002.
Departamento de Medicina y Servicio de Urgencia,
Hospital Clínico de la Pontificia Universidad Católica de Chile, Santiago, Chile.

La medicina tradicional y el uso de hierbas medicinales han crecido significativamente durante la última década en el medio nacional. Si bien pueden tener efectos terapéuticos importantes, existen también reacciones adversas que pueden amenazar la vida de los pacientes. En este artículo exponemos el caso de un paciente con edema de Quincke secundario al uso de una fruta medicinal para el tratamiento de la rinitis alérgica.

El Ecballium elaterium es una planta de la familia de las cucurbitáceas (Figura 1), conocida popularmente como "pepinillo del diablo" o "pepinillo del reuma". Se trata de una hierba perenne, ampliamente distribuida en los climas templados, especialmente en la zona central de nuestro país. Esta planta da un fruto de unos 4 cm de largo, carnoso y de textura aterciopelada, que al madurar se desprende del tallo. Al exprimirse da salida a un líquido de sabor ácido que se utiliza con fines terapéuticos. El principio activo está dado por un glicósido liposoluble conocido como elaterina1,2.


Figura 1. Ecballium elaterium silvestre.

Sus cualidades médicas han sido reconocidas desde hace siglos, encontrándose su primera descripción en "De Materia Medica" de Dioscorides3. Tradicionalmente se le han reconocido propiedades antiinflamatorias y catárquicas, por lo que se le utiliza en el tratamiento de la rinitis, sinusitis, constipación, ascitis y edema pulmonar1. Para las afecciones rinosinusales, popularmente, se ha recomendado su empleo como instilación directa en las fosas nasales con una dilución variable entre 1:3 y 1:302,4.

CASO CLÍNICO

Paciente varón de 39 años, con antecedentes de rinitis alérgica de larga evolución y sin tratamiento farmacológico actual. Consultó en el Servicio de Urgencia del Hospital Clínico de la Universidad Católica por un cuadro caracterizado por dolor urente intenso de ambas fosas nasales asociado a disnea y obstrucción nasal severa.

Doce horas antes, el paciente se había instilado 2 gotas de jugo del fruto Ecballium elaterium, directamente exprimido en cada narina. Dada la persistencia e intensificación de los síntomas el paciente decidió consultar.

Al examen físico se constató un paciente en buenas condiciones generales, hemodinámicamente estable, sin compromiso respiratorio, con signos vitales: frecuencia cardíaca 70 lat/min, presión arterial 142/85 mmHg, frecuencia respiratoria 16 resp/min y saturación arterial de oxígeno 97% respirando aire ambiental. La única alteración al examen consistía en un importante edema de úvula, paladar blando y mucosa nasal (Figura 2), sin estridor o evidencia de compromiso de la vía aérea inferior. Examen cardiopulmonar normal.


Figura 2. Paciente con angioedema de úvula por uso de Ecballium elaterium.

El paciente se manejó con Betametasona 4 mg IV y Clorfenamina maleato 10 mg IV. Se mantuvo en observación durante 6 h, evolucionando con disminución del angioedema, resolución de la disnea y dolor nasal. Fue dado de alta directamente desde el Servicio de Urgencia, indicándosele la aplicación de Mometasona vía inhalatoria 1 puff/día, Cetirizina 10 mg/día por 3 días y control clínico en caso de necesidad.

DISCUSIÓN

No encontramos ningún informe nacional sobre uso del Ecballium elaterium. En la literatura extranjera existen algunas comunicaciones aisladas de los posibles efectos adversos del uso de este fruto, entre los cuales se cuentan el dolor urente, edema local, angioedema uvular, insuficiencia renal e insuficiencia cardíaca1,2,4-6. Estos informes no son capaces de definir la incidencia de las reacciones adversas en la población usuaria del fruto. Asimismo no encontramos evidencia científica sólida sobre las propiedades terapéuticas del Ecballium elaterium7,8.

El principal efecto adverso comunicado en la literatura ha sido el angioedema uvular, el cual no es dependiente de la dosis o frecuencia de empleo del fruto. La mayoría de los pacientes afectados tienen una historia previa de cuadros atópicos, especialmente rinitis alérgica, exantema y asma bronquial1. Desde el punto de vista anatómico, el compromiso más frecuente es el edema de la vía aérea superior, especialmente de la úvula o edema de Quincke (47%), mucosa nasal (21%) y lengua (7%)2. Estos pacientes rara vez requieren manejo avanzado de la vía aérea y en general responden bien a las medidas de soporte habituales para un cuadro de esta naturaleza, tales como la administración de oxígeno, corticoides, antagonistas de la histamina y adrenalina racémica1,2.

Es evidente que existe una aparente discrepancia entre las propiedades antiinflamatorias adjudicadas a Ecballium elaterium y los signos inflamatorios recién descritos. Al respecto, se han planteado las siguientes explicaciones:

1. La elaterina, principal sustancia activa de la planta, tiene efecto antiinflamatorio7 (inhibiendo la IL-1 y TNFa en ratones), pero también causaría daño celular directo sobre numerosos tejidos in vitro8. Esto podría explicar su efecto tóxico que se describe tendría relación con el grado de dilución del jugo extraído del fruto6,8. En general, los cuadros más severos se han observado en enfermos que utilizaron el jugo del Ecballium elaterium sin diluir y en instilación directa en las fosas nasales como ocurrió en nuestro paciente1,2.

2. El cuadro clínico de angioedema que se desarrolla rápidamente tras la administración del jugo, sugiere que estas reacciones son mediadas por un mecanismo de hipersensibilidad tipo I (mediada por IgE). En un estudio de 42 pacientes con angioedema ocasionado por el uso de Ecballium elaterium, 93% de los casos tenía antecedentes de atopia y un tercio de ellos test cutáneos positivos para polen, pasto y frutos de la familia de las cucurbitáceas.

CONCLUSIÓN

Han pasado alrededor de 10 años desde la última publicación, en esta revista, de un artículo que haya revisado los hábitos de automedicación de nuestra población. No cabe duda que en este tiempo muchos cambios se han producido9,11.

Simultáneamente, han ocurrido importantes cambios sociales, culturales y económicos. La población cada vez espera más de los médicos y la medicina, acudiendo por atención médica con expectativas que muchas veces son desproporcionadas. Cuando estas necesidades no son satisfechas, la gente comienza a buscar respuestas en otros lugares10. Así, en el último lustro ha aumentado la demanda y uso de plantas medicinales con fines terapéuticos, tantos en sus formas originales como industrializadas, las cuales son distribuidas por pequeños fitolaboratorios en diversas presentaciones (infusiones, geles o comprimidos)9,11.

Si bien la comunidad médica, y una proporción creciente de la opinión pública, tienen conciencia de los reales efectos terapéuticos de las hierbas medicinales, no es menos cierto que las reacciones adversas o efectos tóxicos son ignorados y pasan habitualmente desapercibidos12. Existe abundante información acerca de la interacción entre las drogas de uso frecuente y las plantas medicinales, con resultados ominosos12,15. Así mismo, como exponemos en este artículo, existen hierbas medicinales que al ser mal utilizadas pueden llevar a cuadros tan graves como edema de vía aérea superior e insuficiencia cardíaca aguda4,5.

Es importante que la población general y los médicos, especialmente los dedicados a la medicina de urgencia, se encuentren atentos y pregunten dirigidamente sobre el uso de hierbas medicinales en pacientes que se presenten con cuadros clínicos compatibles.

REFERENCIAS

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Correspondencia a: Dr. José Miguel Mardónez Urrutia. Departamento de Medicina y Servicio de Urgencia. Pontificia Universidad Católica de Chile. Teléfonos: 3543743 - 3543161. Fax: 6335255. Marcoleta 347 - 1er Piso. Santiago, Chile. Email: jmardonl@med.puc.cl